(SeaPRwire) –   四月本應該是阿曼達·霍夫曼的女兒萊拉的完結線。高中畢業生萊拉18歲,一直期待著慶祝並決定在未來四年要去哪裡。但在今年美國教育部自由申請聯邦財政援助(FAFSA)申請程序的持續延遲下,她陷入困境。

「她已經準備好結束學業了,也準備好慶祝,」霍夫曼說。「但在沒有答案之前,很難像『萬歲』一樣。」

FAFSA申請的失敗推出為數以百萬計的現任和潛在大學生帶來混亂。許多高中畢業生在等待經濟援助包裹時,一些人在沒有清晰了解自己可能需要支付多少費用的情況下,需要決定去哪所學校。

美國教育部原本打算在今年推出一個簡化的經濟援助申請流程,但推出過程的問題意味著進程遠遠落後於通常的基準。高中畢業生通常在4月中旬收到大學錄取通知書和經濟援助包裹——但今年許多學生並非如此。

「這完全是技術問題和程序延遲的完美風暴,直接從美國教育部傳遞到機構、學生和家庭,」威斯康星大學麥迪遜分校教育政策研究助理教授泰勒·奧德爾說。

「現在已經是4月了,有些人甚至還沒有填寫過FAFSA,」奧德爾補充說。「我們已經非常非常遲了。」

FAFSA申請於12月30日開放,比通常遲三個月,並且充滿了技術故障,阻止了許多人提交申請。到目前為止,2024屆學生中只有大約27%完成了FAFSA——相比2023屆學生的45.5%——根據美國教育部收集的數據。而且,成功提交申請的家庭也未必脫離困境——美國教育部週二表示,大約30%的FAFSA表格可能受到處理或數據錯誤的影響。

美國教育部發言人表示,該部門正全力以赴地將學生的經濟信息傳達給學校。「美國教育部的首要任務是盡快為學校和學生提供他們需要的信息,以完成經濟援助計劃並獲得援助要約,以及作出重要的入學決定,」發言人在電子郵件聲明中告訴《時代》雜誌。

該部門表示,它已恢復正常的處理時間,並已處理超過720萬份申請。「我們認為已經識別和修復了影響大量FAFSA表格正確處理的錯誤,學校現在可以開始為收到的大多數學生記錄提供經濟援助,」

大學現在只有很短的時間可以提供經濟援助計劃。許多大學使用FAFSA的數據來確定家庭的預期貢獻或優異獎學金,但大學直到3月中旬才收到這些信息,導致向學生提供包裹的延遲。

「許多學生和家庭可能會處於必須在非常遲的時間內,以不完整的信息來決定是否上大學或去哪所大學的位置上,」奧德爾說。

霍夫曼的女兒希望進入俄亥俄大學,雖然她知道自己將獲得一筆6,000美元的獎學金,但其他資金來源仍然不明。

「她本應該在本月底前作出決定並支付房屋訂金,但在我們不知道經濟情況前,我們無法作出任何承諾,」霍夫曼說,指出如果援助計劃未能在4月底前提交,他們的家庭可能考慮借用家長加強貸款或讓萊拉先上社區學院。

一些學校,包括俄亥俄州立大學,已延長了其承諾期限——儘管是否延長由個別大學決定。許多人擔心,在住房供應緊張的學校,在經濟援助下等待的學生可能無法及時提交房屋訂金而處於不利地位。

來自南加州的高中畢業生阿德里安·里奧斯表示,雖然他沒有在提交FAFSA申請時遇到問題,但他尚未從任何錄取他的學校收到經濟援助計劃,擔心時間太短無法權衡選項。「時間和未收到這些包裹使我不得不考慮更接近的地方,以防萬一我必須通勤。」

來自密爾瓦基地區的高中畢業生費利·哈基齊馬納表示,FAFSA申請程序中的問題使他只考慮本州學校,因為他知道自己將符合州補助金資格。「我原本想離開本州,體驗一些以前沒有嘗試過的事情,但當我知道FAFSA甚至不會在1月推出時,留在本州就變得很重要,這原本不是我考慮的事情。」

他表示,延遲也影響了他申請其他資金機會。本地獎學金申請需要他提供新的學生援助指數(SAI),這是幫助學校確定學生可能有權獲得的援助金額的一個新指數,但SAI直到幾周前才提供。「我知道有很多獎學金我沒有申請到。」他補充說。

奧德爾表示,許多低收入學生可能不知道通過FAFSA上學的實際費用將遠低於學校宣傳的標價。

「大多數家庭實際支付的金額遠小於標價,但他們需要了解可獲得的資助來源,以便找到實際支付的更低金額,」他說。

美國教育部表示,他們「24小時不間斷地」在工作,以向學生提供需要的信息。哈基齊馬納表示,看著其他人已經決定去哪所大學讀書,而程序錯誤使他對自己的未來感到不確定,這很讓人沮喪。「我覺得我周圍的其他人,都已經確定了去哪裡學什麼了。但對我來說,以及許多來自低收入家庭的人來說,我們真正知道答案要等到收到援助計劃。」

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